gatto egiziani

Gli egiziano avevano una vera e propria venerazione per i gatti: pensavano che fossero creature magiche, capaci di portare fortuna, li vestivano di gioielli e li nutrivano con prelibatezze (perché, noi forse no?). Sto parlando degli antichi egizi e del loro rapporto con i gatti, che era tanto stretto che mummificavano pure loro, e se moriva il loro gatto i proprietari si rasavano le sopracciglia e lo piangevano finché non erano ricresciute.

Tutti abbiamo presente le statue e i dipinti degli antichi egizi che raffigurano gatti di ogni tipo, e chi osava uccidere un gatto veniva condannato a morte.

Secondo la mitologia egizia, dei e dee avevano il potere di trasformarsi in animali diversi. Solo una divinità, la dea di nome Bastet, aveva il potere di diventare un gatto. Nella città di Per-Bast è stato costruito un bellissimo tempio e la gente veniva da ogni parte per ammirare il suo splendore.

Gli antichi egizi sono famosi per la loro passione per tutto ciò che è felino. Non c’è carenza di manufatti a tema felino – da statue più grandi di noi a intricati gioielli – che sono sopravvissuti ai millenni da quando i faraoni hanno governato il Nilo. Gli antichi egizi mummificarono innumerevoli gatti e crearono persino il primo cimitero di animali domestici conosciuto al mondo, un cimitero di quasi 2000 anni che ospita in gran parte gatti che indossano notevoli collari di ferro e perline.

Gatto egizio mummificato

Ma perché i gatti erano così apprezzati nell’antico Egitto?

Gran parte di questa riverenza è dovuta al fatto che gli antichi egizi pensavano che i loro dei e sovrani avessero qualità feline, secondo una mostra del 2018 sull’importanza dei gatti nell’antico Egitto tenutasi allo Smithsonian National Museum of Asian Art di Washington, DC In particolare, i gatti erano visti come in possesso di una dualità di temperamenti desiderabili: da un lato possono essere protettivi, leali e premurosi, ma dall’altro possono essere battaglieri, indipendenti e feroci.

Per gli antichi egizi, questo faceva sembrare i gatti creature speciali degne di attenzione, e questo potrebbe spiegare perché costruissero statue feline. La Grande Sfinge di Giza, un monumento lungo 240 piedi (73 metri) che ha il volto di un uomo e il corpo di un leone, è forse l’esempio più famoso di tale monumento, anche se in verità gli storici non sono esattamente sicuri del motivo per cui gli egiziani si siano presi la briga di scolpire la sfinge. Allo stesso modo, la potente dea Sakhmet (scritto anche Sekhmet), era raffigurata con la testa di un leone sul corpo di una donna. Era conosciuta come una divinità protettrice, in particolare durante i momenti di transizione, inclusi l’alba e il tramonto. Un’altra dea, Bastet, era spesso rappresentata come un leone o un gatto, e gli antichi egizi credevano che i gatti le fossero sacri.

Nella mitologia egizia, Sekhmet è una dea guerriera e anche dea di guarigione. È raffigurata come una leonessa simile a Mefdet. Era vista come
protettore dei faraoni e una guida durante la guerra. Alla morte i faraoni credevano che Sekhmet continuasse a proteggerli e ad aiutarli a passare a
alla vita dopo la morte. Gli antichi egizi le dedicavano numerosi sacrifici, e vedremo in seguito in questo articolo che questo non era proprio la cosa migliore che potesse capitare ai gatti egiziani.

I gatti erano probabilmente amati anche per le loro capacità di cacciare topi e serpenti. Erano così adorati che gli antichi egizi chiamavano o soprannominavano i loro figli come i felini, incluso il nome “Mitt” (che significa gatto) per le ragazze, secondo l’University College di Londra. Non è chiaro quando i gatti domestici siano comparsi in Egitto, ma gli archeologi hanno trovato sepolture di gatti e gattini risalenti al 3800 a.C..

Statua gatto egizio
Un gatto in bronzo e oro risalente al 664-30 a.C., periodo tardo egiziano, 26 dinastia o successiva. (Credits: lascito di John L. Severance; Creative Commons (CC0 1.0))
Bracciale gatti egiziani
Braccialetti decorati con gatti, risalenti al Nuovo Regno d’Egitto (1479–1425 a.C.) (Image credits: Fletcher Fund, 1919–1922; Rogers Fund, 1922; Lila Acheson Wallace Gift, 1988 (1988.17i); CC0 1.0 Universal (CC0 1.0 ))

Molte ricerche hanno suggerito, però, che questa ossessione non fosse sempre benevola, e ci sono prove di risvolto più oscuro di questo interesse degli egizi per i gatti. Probabilmente c’erano allevamenti di gatti da milioni di esemplari con lo scopo di essere uccisi e mummificati in modo che le persone potessero essere sepolte insieme a loro, in gran parte tra il 700 a.C. e 300 d.C. In uno studio pubblicato nel 2020 sulla rivista Scientific Reports, gli scienziati hanno eseguito la scansione micro-TC a raggi X su animali mummificati, uno dei quali era un gatto. Ciò ha permesso loro di esaminare in dettaglio la sua struttura scheletrica e i materiali utilizzati nel processo di mummificazione.

Quando i ricercatori hanno ricevuto i risultati, si sono resi conto che la creatura era molto più piccola di quanto si aspettassero. “Era un gatto molto giovane, ma non ci eravamo resi conto che prima di eseguire la scansione perché gran parte della mummia, circa il 50%, è costituita dall’involucro”, ha detto l’autore dello studio Richard Johnston, professore di ricerca sui materiali presso la Swansea University nel Regno Unito. “Quando l’abbiamo visto sullo schermo, ci siamo resi conto che era giovane quando è morto”, aveva meno di 5 mesi quando il suo collo è stato deliberatamente rotto.

“È stato un po’ uno shock”, ha detto Johnston a WordsSideKick.com. Detto questo, la pratica di sacrificare i gatti non era rara. “Sono stati spesso allevati per quello scopo”, ha detto Johnston.

Questo perché molte delle creature sono state offerte come sacrificio votivo agli dei dell’antico Egitto, era un mezzo per placare o cercare aiuto dalle divinità oltre alle preghiere pronunciate.

Purtroppo, non è esattamente chiaro il motivo per cui era considerato desiderabile acquistare gatti con cui seppellire, ma sembra che ci sia una linea sottile tra venerazione e follia umana.

Gatto egiziano mummificato

La razza di gatti egiziani oggi

Molte persone chiamano erroneamente “gatto egiziano” il gatto Sphynx, per l’affinità con il termine “sfinge”, oppure il gatto Orientale o qualsiasi gatto che abbia dei lineamenti vagamente orientali, ma in realtà gli archeologi hanno scoperto gatti nelle tombe degli antichi egizi che assomigliano molto ai Mau egiziani di oggi. Considerato come una delle più antiche razze di gatti domestici, il Mau potrebbe essere imparentato con una sottospecie maculata del gatto selvatico africano. La stirpe americana dei Maus egiziani può essere fatta risalire all’allevamento appartenente alla principessa russa in esilio Nathalie Troubetskoy, che arrivò negli Stati Uniti nel 1956. La Cat Fanciers Association ha riconosciuto per la prima volta questa razza per le gare di esposizione felina nel 1968.

Facilmente scambiato per un Ocicat o addirittura un Bengala, il Mau egiziano presenta macchie naturali non solo sul mantello, ma anche sulla pelle. La differenza principale è che i Maus sono più piccoli di queste due razze. Il Mau mostra un corpo flessuoso e atletico, una testa a forma di cuneo, occhi color uva spina a forma di mandorla e un mantello che arriva nei colori argento, bronzo e fumo. Maus impiega fino a due anni prima di raggiungere la maturità fisica.

Egyptian Mau razza gatto egiziano

La parola, Mau, significa “gatto” o “sole” in egiziano. Il Mau egiziano compete con l’Abissino per vantarsi come il discendente più diretto degli antichi gatti egiziani. Le strisce sulla testa di questa razza ricordano uno scarabeo, considerato il coleottero sacro dell’Egitto che veniva spesso propagandato come simbolo del sole.

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